Las Brujas de Salem: ¿Posesión o enfermedad?


Luego de tres siglos y, especialmente, en días como hoy, se sigue hablando de las Brujas de Salem. Los juicios por brujería de Salem fueron una serie de audiencias locales, posteriormente seguidas por procesos judiciales formales, llevados a cabo por las autoridades con el objetivo de procesar y después, en caso de culpabilidad, castigar delitos de brujería en los condados de Essex, Suffolk, y Middlesex en la entonces colonia inglesa de Massachusetts (hoy el Estado de Massachusetts, EE.UU.), entre enero de 1692 y mayo de 1693. Este acontecimiento ha sido usado retóricamente en la política y la literatura popular como una advertencia real sobre los peligros del extremismo religioso, acusaciones falsas, fallos en el proceso y la intromisión gubernamental en las libertades individuales.

Betty Parris y Abigail Williams fueron las primeras mujeres en ser castigadas en Salem, Estados Unidos, en 1692, por considerárselas brujas. En el lugar aseguraban que estaban “poseídas”; sin embargo, diversas teorías científicas parecen indicar que “las brujas de Salem” estaban era enfermas.

Diversas publicaciones contemporáneas sobre estas historias, describen que "sus extremidades se contraían y, martirizadas de tal manera... sus brazos, cuellos y espaldas giraban hacia aquí y hacia allá, y luego de nuevo. Sus bocas dejaban de moverse, sus gargantas se ahogaban. Sufrían ataques de dolor". 

Una publicación de la BBC de España, señala que Betty tenía 9 años y Abigail 11 y que médico le informó al reverendo Samuel Parris que las niñas (su hija y su sobrina, respectivamente) estaban “embrujadas”. En poco tiempo, al menos otras cinco niñas en la aldea de Salem desarrollaron síntomas similares. Varias mujeres comenzaron a ser acusadas de brujería, entre ellas Tituba, una esclava, y Sarah Good, una mendiga sin hogar. Luego siguieron una serie de acusaciones y los residentes del lugar terminaron denunciando a más de 200 personas.

Tanto aquellos con una "mala reputación" como los feligreses consagrados, fueron llevados a la cárcel. Bridget Bishop, "conocida por sus chismes y sus hábitos de promiscuidad", fue la primera en ser colgada, un 10 de junio.

Hongos de centeno y el estramonio
En total, veinte personas fueron ejecutadas y varias otras murieron en prisión. ¿Pero, qué causó esos extraños síntomas en Betty, Abigail y sus amigas hace más de tres siglos y finalmente condujo a todas esas muertes?

El hongo de centeno es conocido por sus efectos alucinógenos. Una teoría popular (propuesta en 1976 por Linnda Caporael, en la revista Science) es que la causa fueron los hongos de centeno. Al ser ingeridos accidentalmente (de cultivos infectados), estos parásitos causan "ergotismo convulsivo": espasmos musculares, alucinaciones y convulsiones. Otros, creen que la causa fue el estramonio, una planta psicoactiva también conocida como "la trampa del diablo".

Más tarde, se consideró la encefalitis letárgica, un misterioso trastorno del sueño que puede ser provocado por una toxina ambiental, una infección bacteriana o viral o un trastorno autoinmune. Sin embargo, estas ideas fueron descartadas.

Las niñas de Salem no tuvieron ninguno de los síntomas clave del envenenamiento con hongos de centeno, que incluyen graves afecciones gastrointestinales, un color de piel lívido y un apetito voraz.

Bibliografía clínica señala que este tipo de envenenamiento puede causar distorsiones perceptivas (arcoíris multicolores, halos, imágenes persistentes) como cuando se está bajo los efectos del LSD; no obstante, se dice que las chicas describieron haber sido atacadas por figuras bien definidas.

La nueva teoría
Una nueva teoría, publicada en el Journal of Neurology por Michael Zandi (neurólogo del University College London) y uno de sus estudiantes, Johnny Tam, en diciembre de 2007, podría culpar a la encefalitis anti-NMDAR.

Las primeras órdenes de arresto contra las "brujas" de Salem comenzaron en 1692. La historia clínica de un paciente típico sería esta: la persona inicialmente desarrolla una enfermedad parecida a la gripe. En pocas semanas, se obsesiona con Dios o el diablo, es consumida por la paranoia y atormentada por el insomnio. Repite las mismas palabras, luego se queda muda. A continuación: convulsiones, contorsiones y extremidades retorcidas, extraños y repetitivos movimientos de la boca y la lengua. El pulso se acelera o desacelera, la presión arterial sube y baja. El paciente suda, babea, gruñe y hace muecas. Se vuelve catatónico y luego comatoso.

Durante mucho tiempo estos pacientes fueron diagnosticados como histéricos y catalogados como neuróticos, y enviados a asilos. Pero el estudio de Zandi sugiere que se puede tratar de los mismos síntomas que son causados por un trastorno neurológico, tras una innovadora investigación en 2007, que ha demostrado que un anticuerpo ofensivo reacciona contra los receptores NMDA, de ahí el término encefalitis anti-NMDAR (la "R" significa receptores).

Estos receptores son responsables de la transmisión sináptica de señales a través de las sinapsis del cerebro y la neuroplasticidad (la capacidad del cerebro para adaptarse y cambiar), además del comportamiento, el aprendizaje y la memoria.

“El ataque de anticuerpos en pacientes con encefalitis anti-NMDAR parece surgir como parte de una respuesta autoinmune, y tal vez ocurre después de una infección. Se ha confirmado también que algunas mujeres con encefalitis anti-NMDAR presentan un tumor ovárico llamado teratoma, una masa de carne que a menudo contiene pelos, dientes y huesos”.

Según la publicación, estos tumores también tienen tejido neural, los cuales expresan receptores de NMDA. En este sentido, una vez más el sistema inmunitario podría ser el culpable. “Es probable que estos receptores desencadenen la producción de anticuerpos, que luego reaccionan de forma cruzada con los receptores de NMDA del cerebro y con los del teratoma”.

El documento también hace referencia a la ketamina, que también es un antagonista de estos receptores, por lo que una sobredosis de ketamina produce síntomas similares a la encefalitis anti-NMDAR.

Durante los tratamientos para suprimir el sistema inmunitario, el 75% de los pacientes con encefalitis anti-NMDAR se recuperan completamente o al menos de manera sustancial (aunque también puede ocurrir una mejoría de manera espontánea).

Para aquellas pacientes con un teratoma ovárico, si se retiraba el teratoma, se acaba el "embrujo". Este padecimiento también se ha identificado en hombres, tanto jóvenes como de edad avanzada. Pero las mujeres son las más afectadas, sobre todo en sus primeros 20 años.

Entonces, ¿podría esta condición estar vinculada con los extraños comportamientos de las llamadas Brujas de Salem?

El neurólogo británico Zandi y su estudiante Tam analizaron las descripciones de Betty y Abigail, y creen que estamos ante una posibilidad, por las siguientes razones:

- La ansiedad y los delirios de persecución aparecen en la encefalitis anti-NMDAR y parecen haber estado presentes en las niñas de Salem.
- En los casos de encefalitis se producen convulsiones. Las jóvenes tuvieron varios "ataques de dolor".
- Las disquinesias (movimientos involuntarios de las extremidades) de la encefalitis anti-NMDAR pueden coincidir con la siguiente descripción: "sus extremidades se contraían y, martirizadas de tal manera... sus brazos, cuellos y espaldas giraban hacia aquí y hacia allá, y luego de nuevo".
- Hay similitudes entre la pérdida de la inhibición y el estado mental alterado, propios de la encefalitis, y este relato: "Primero entraba y salía de la habitación con violencia...y comenzó a lanzar antorchas de fuego sobre la casa...".
- La sugerencia de que las jóvenes estaban alucinando: "A veces hacía como si volara, estirando los brazos tan alto como podía...".
- El hecho de que en ocasiones las jóvenes fueran tomadas como "tontas", tal vez indique catatonia.
- La inflamación del cerebro puede afectar el habla, lo que coincide con “sus bocas dejaban de moverse, sus gargantas se ahogaban...".

"Sus padecimientos parecen increíblemente similares a una enfermedad que no fuimos capaces de tratar hasta el siglo XXI", dice Zandi. "¿Y por qué no es posible que la encefalitis anti-NMDAR haya existido en ese entonces?".

"Los factores sociopolíticos pueden haber apuntalado otros casos, y quizás otras afecciones médicas se hayan etiquetado incorrectamente como brujería, incluida la epilepsia", dice.

Las teorías que intentan explicar los extraños comportamientos de las "brujas" de Salem abundan. La encefalitis anti-NMDAR es la más reciente. Es seguro que vendrán otras.

Modificado por última vez elJueves, 31 Octubre 2019 10:03

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